Etter kort avslutning går Hubble tilbake til jobb

Etter tre ukers driftsstans har ingeniører ryddet ut en mekanisk blokkering i et av Hubbles gyroskop og returnert observatoriet til full vitenskapelige operasjoner.

Dette bildet av Hubble-romteleskopet ble tatt av en astronaut like etter at romfergen Atlantis fanget opp teleskopet med sin robotarm 13. mai 2009 for å starte et oppdrag for å oppgradere og reparere teleskopet.
NASA, ESA

Etter en tre ukers hiatus er Hubble-romteleskopet tilbake i virksomhet.

Observatoriet hadde dvalet siden 6. oktober, etter at et sikkerhetskopigyroskop begynte å oppføre seg unormalt. Etter å ha utarbeidet knekkene i denne oppførselen sent i forrige uke, returnerte Hubble-operasjonsteamet det ærverdige teleskopet tilbake til full vitenskapelig drift sent på fredag.

Det 28 år gamle romteleskopet fullførte sin første vitenskapelige observasjon 27. oktober klokken 02.10 EDT s mål var en avsidesliggende stjernedannende galakse kalt DSF2237B-1-IR.

Hubble s gyroskop er et sentralt element i teleskopets pekekontrollsystem, en samling komponenter som bestemmer hvor teleskopet peker til enhver tid. Denne informasjonen er avgjørende for å sikre at observatoriet holder seg i mål og vet hvordan man skifter blikket fra det ene himmellegeme til det andre.

Normalt bruker Hubble tre gyroskop for å måle teleskopets rotasjonsrate i tre dimensjoner av rommet. 5. oktober sluttet et av gyroskopene å virke. Observatoriet byttet til den siste gjenværende sikkerhetskopien dagen etter, men erstatningen rapporterte rotasjonshastigheter som langt overgikk hva teleskopet faktisk gjorde. Hubble satte seg i sikker modus, en sikkerhetsfunksjon der teleskopet stanser vitenskapelige observasjoner og avventer instruksjoner fra sin støttepersonell tilbake på Jorden.

"Vi tror at spinningen av gyroskopet sannsynligvis ble påvirket av en inkonsekvens i det omkringliggende væsken eller materialet, " sier Tom Brown (Space Telescope Science Institute), leder for Hubble misjonskontor. Han sier at fordi gyroskopet hadde sittet inaktivt i flere år, kan det ha utviklet en luftboble i væsken eller en stiv ledning i en av strømledningene. Teamet prøvde å veksle mellom operasjonelle tilstander, noe som hjalp litt, samt bare å slå gyros strøm av og på, noe som ikke gjorde noe.

"Det neste vi kunne gjøre med godartede handlinger, var å utføre manøvrer mens du bytter den operative tilstanden, " sier han. Teamet befalte Hubble å gå gjennom en serie svinger, i håp om å tilbakestille gyroen - og det fungerte. Med avviket fjernet, satte teamet gyroen gjennom tempoene sine ved å rette observatoriet mot en rekke testmål, mens de også lastet opp ytterligere programvaresikring, bare i tilfelle.

Nå er det tilbake til virksomheten som vanlig.

"Vitenskapens instrumenter er alle i god form, og forskere bruker dem på smarte måter for å lære nye detaljer om solsystemet, eksoplaneter og til og med universets ekspansjonshistorie, " sier Jennifer Wiseman (NASA Goddard Space Flight Center). "Vi er håpefulle at Hubble vil overlappe med James Webb-romteleskopet, som skal lanseres i 2021, etter flere år inn i 2020-årene."