Påvirket istiden mennesker utryddelsen av store pattedyr?

Historiene til seks store planteetere - de ullete neshornene, ullmammaen, villhesten, reinsdyrene, bisonene og moskusokene - henger sammen med klimasvingninger og menneskelig aktivitet, spesielt på slutten av den siste istiden, avslører forskere i en ny rapport.

Eske Willerslev, Københavns Universitet, og hans internasjonale team antyder at tidlige mennesker og skiftende klima var ansvarlige for utryddelsen av noen kaldtilpassede dyr, og for nær utryddelse av andre.

Ullete neshorn. Bildekreditt: Charles R. Knight

Vilde hester, ullete neshorn og aurochs - stamfar til tamkveg - dukker opp i et av de tidligste kjente hulemaleriene, fra Chauvet Cave i Sør-Frankrike, sannsynligvis opprettet for 30.000-32.000 år siden. Bildekreditt: Thomas T.

Studien - den første som brukte genetiske, arkeologiske og klimadata for å utlede befolkningshistorien til storfødte istidspattedyr - vises online i tidsskriftet Nature, 2. november 2011.

Eline Lorenzen, Københavns universitet, sa:

Vi kunne ikke bestemme hvilke mønstre som kjennetegner utdøde arter, til tross for den store og varierende mengden data som ble analysert. Dette antyder at det vil være utfordrende for eksperter å forutsi hvordan eksisterende pattedyr vil reagere på fremtidige globale klimaendringer - å forutsi hvilke arter som vil bli utryddet og hvilke som vil overleve.

Teammedlem Beth Shapiro, Penn State University, forklarte at alle seks av de undersøkte artene blomstret i løpet av Pleistocene Epoch - perioden med geologisk tid som varte fra omtrent to millioner til 12.000 år siden. Det var en tid med klimaoppturer og -nedganger - mellom varme perioder som ligner på det vi har i dag og lange, kalde intervaller som kalles istider.

Shapiro sa:

Selv om kaldtilpassede dyr klarte seg bedre i de kaldere istidene, klarte de fremdeles å finne steder der klimaet var helt riktig - refugia - for å overleve i varmere interglacialperioder. Etter toppen av den siste istiden for rundt 20 000 år siden, begynte lykken å renne ut.

Bison er utdødd i Asia, der bestandene deres var omfattende i istidene, og nå finnes bare i Nord-Amerika, selv om en beslektet art overlever i lite antall i Europa. Bildekreditt: Ted Lee Eubanks, Jr./FERMATA Inc.

Hva endret seg? For å finne svar testet Shapiro og kollegene hypoteser om hvordan, når og hvorfor den ullete neshornen, ullmammaen og villhesten ble utdødd etter forrige istid, og hvorfor reinsdyr, bison og moskusokse var i stand til å overleve - om enn i mer begrensede områder enn i istidene.

De så på DNA, estimerte når og hvor mye bestander som var i stand til å vokse og krympe etter hvert som klimaet endret seg og deres habitat begynte å forsvinne. De samlet også klimadata fra både is- og interglacialperioder, samt arkeologiske data, som de brukte for å studere i hvilken grad tidlige mennesker kan ha påvirket overlevelsen av disse artene. Shapiro sa:

For eksempel, på steder der dyrebenene hadde blitt kokt eller omgjort til spyd, vet vi at mennesker bodde der og brukte disse pattedyrene som en ressurs. Selv der vi ikke fant bevis for at mennesker brukte dyrene, hvis de bodde på samme sted og samtidig, kunne mennesker hatt en viss innflytelse på om dyrene overlevde eller ikke.

Når det gjelder den nå utdødde ullete neshornet, fant forskerne at i Europa områdene av mennesker og ullhårete neshorn aldri overlappet. Shapiro sa:

Disse dataene antyder at klimaendringer, og ikke mennesker, var hovedgrunnen til at denne spesielle arten ble utdødd i dagens Europa. Vi regner imidlertid med at mennesker kan ha spilt en rolle i andre regioner i verden der de overlappte hverandre med ullete neshorn.

Mye tydeligere var beviset på at mennesker påvirket, og ikke alltid negativt, bestandsstørrelsene til de fem andre artene i studien - den ullmammaen, villhesten, reinsdyr, bison og moskusoksen.

Befolkningssvingningene for alle seks artene fortsatte til rundt 14 000 år siden da mange av artene rett og slett forsvant på slutten av den siste istiden. Shapiro sa:

Hjemme-meldingen er at under den siste oppvarmingshendelsen, da den siste istiden bleknet inn i det varme intervallet vi har i dag, noe som hindret disse dyrene fra å gjøre det de alltid hadde gjort, fra å finne alternative refugier - mindre enn ideelt, men god nok biter av land til å holde befolkningene i en kritisk masse. Det "noe" var sannsynligvis oss.

Kaldtilpassede moskusokser lever bare i de arktiske regionene i Nord-Amerika og Grønland, med små introduserte bestander i Norge, Sibir og Sverige. Bildekreditt: Andrea Pokrzywinski

I løpet av tiden da dyrene falt, begynte den menneskelige befolkningen sin oppgang, og spredte seg utover ikke bare de store kroppsdyrene i kaldt klima-leveområder, men over deres varme klima-flyktninger, og endret landskapet med jordbruk og andre aktiviteter.

Mange storfødte, kaldtilpassede pattedyr, inkludert hesten - som regnes som utdødd i naturen og nå bare overlever som et husdyr - hadde plutselig ingen alternative boområder, og som sådan ingen midler til å opprettholde bestandene sine.

Reinsdyr klarte å finne trygg habitat i høye arktiske regioner der de i dag har få rovdyr eller konkurrenter for begrensede ressurser.

Bison er utdødd i Asia, der bestandene deres var omfattende i istidene, og nå finnes bare i Nord-Amerika, selv om en beslektet art overlever i lite antall i Europa.

Kaldtilpassede moskusokser lever bare i de arktiske regionene i Nord-Amerika og Grønland, med små introduserte bestander i Norge, Sibir og Sverige.

Interessant nok, hvis mennesker hadde noen innvirkning på moskusbestander, kan det ha vært for å hjelpe dem. Moskusbestander ble først etablert på Grønland for rundt 5000 år siden, hvoretter de ekspanderte raskt, til tross for at de hadde vært en viktig matressurs for befolkningen i Paleo-Eskimo.

Ull mammut. Bildekreditt: Wolfman SF

Foreldrene våre, ser det ut til, var i stand til å endre landskapet så dramatisk, ifølge Shapiro, at disse nå utdødde dyrene effektivt ble avskåret fra det de trengte for å overleve, selv når den menneskelige befolkningen var liten. Hun sa:

Det er mange flere mennesker i dag, og vi har endret, og fortsetter å endre, planeten på enda viktigere måter.

Studien bærer en melding om mulige skjebner til levende pattedyr når Jorden fortsetter å varme opp. Willerslev sa:

Våre funn setter en endelig slutt på teorier om en enkelt årsak om disse utryddelsene. Våre data antyder at man bør være forsiktig med å gjøre generaliseringer når det gjelder utryddelse av fortid og nåtid. De relative virkningene av klimaendringer og menneskelig inngrep på artsutryddelse avhenger virkelig av hvilke arter vi ser på.

Moskusokser i Alaska i løpet av 1930-årene, stilt opp i defensiv formasjon. Via Wikipedia

Hovedpoeng: Eske Willerslev, Københavns Universitet, og hans internasjonale team antyder at tidlige mennesker og klimaendring var ansvarlig for utryddelsen av noen kaldtilpassede dyr (ullete neshorn, ull mammut, villhest) og andres nær utryddelse ( reinsdyr, bison og moskusokse). Funnene deres vises i nettutgaven av Nature, 2. november 2011.

Les mer på National Science Foundation

Den japanske forskeren og det russiske teamet har til hensikt å klone en mammut

Fotograf dokumenterer verdens eldste levende ting