Lutetia: Sjelden overlevende fra jordens fødsel

Nye observasjoner indikerer at asteroiden Lutetia er et resterende fragment av det samme originale materialet som dannet Jorden, Venus og Merkur. Astronomer har kombinert data fra ESAs Rosetta-romfartøy, ESOs New Technology Telescope og NASA-teleskoper. De fant at egenskapene til asteroiden nøye samsvarer med de av en sjelden type meteoritter som ble funnet på jorden og antas å ha dannet seg i de indre delene av solsystemet. Lutetia må på et tidspunkt ha flyttet ut til sin nåværende beliggenhet i hovedsteroidebelte mellom Mars og Jupiter.

Asteroide Lutetia. Bildekreditt: ESA 2010 MPS for OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / RSSD / INTA / UPM / DASP / IDA

Et team av astronomer fra franske og nordamerikanske universiteter har studert den uvanlige asteroiden Lutetia i detalj på et veldig bredt spekter av bølgelengder for å utlede sammensetningen. Data fra OSIRIS-kameraet på ESAs Rosetta-romfartøy, ESOs New Technology Telescope (NTT) ved La Silla-observatoriet i Chile, og NASAs infrarøde teleskopanlegg på Hawaii og Spitzer-romteleskopet ble kombinert for å skape det mest komplette spekteret av en asteroide som noen gang er satt sammen.

Dette spekteret av Lutetia ble deretter sammenlignet med det fra meteoritter som ble funnet på jorden som har blitt grundig studert i laboratoriet. Bare en type meteoritt - enstatittkondritter - ble funnet å ha egenskaper som matchet Lutetia i hele fargespekteret.

Artistens konsept om utviklingen av solsystemet i løpet av rundt 5 milliarder år. Det øverste panelet viser en ruskeskive rundt solen. På det andre trinnet har partikler på disken dannet store klumper, omtrent 100 kilometer over, og som ligner på asteroiden Lutetia. Disse kroppene dannet igjen de steinete planetene inkludert jorden, vist i det tredje panelet nede. I løpet av de påfølgende fire milliarder årene utviklet jordas overflate seg til det vi vet nå. Bildekreditt: ESO / L. Calçada og N. Risinger

Enstatittkondriter er kjent for å være materiale som stammer fra det tidlige solsystemet. De antas å ha dannet seg nær den unge solen og ha vært en viktig byggestein i dannelsen av de steinete planetene, særlig Jorden, Venus og Merkur. Lutetia ser ut til å ha sin opprinnelse ikke i hovedbeltet til asteroider, der det er nå, men mye nærmere solen. Pierre Vernazza (ESO), hovedforfatteren av avisen, ønsker å vite:

Hvordan slapp Lutetia fra det indre solsystemet og nådde det viktigste asteroide beltet?

Astronomer har estimert at mindre enn 2% av kroppene som befinner seg i regionen der Jorden dannet seg, havnet i hovedsteroidebeltet. De fleste kroppene i det indre solsystemet forsvant etter noen millioner år da de ble innlemmet i de unge planetene som dannet seg. Noen av de største, med diametre på rundt 100 kilometer (60 miles) eller mer, ble imidlertid kastet ut til sikrere baner lenger fra solen.

Lutetia, som ligger omtrent 100 kilometer over, kan ha blitt kastet ut fra de indre delene av det unge solsystemet hvis det passerte nær en av de steinete planetene og dermed hadde sin bane dramatisk endret. Et møte med den unge Jupiter under migrasjonen til sin nåværende bane kan også gjøre rede for den enorme endringen i Lutetias bane. Pierre Vernazza sa:

Vi tror at en slik utstøting må ha skjedd med Lutetia. Det endte opp som en samtalepartner i hovedsteroidebelte, og den har blitt bevart der i fire milliarder år.

Tidligere studier av dens farge- og overflateegenskaper viste at Lutetia er et veldig uvanlig og ganske mystisk medlem av asteroidens hovedbelte. Tidligere undersøkelser har vist at lignende asteroider er svært sjeldne og representerer mindre enn 1% av hovedbeltets asteroidpopulasjon. De nye funnene forklarer hvorfor Lutetia er annerledes - det er en veldig sjelden overlevende av det originale materialet som dannet de steinete planetene. Vernazza sa:

Lutetia ser ut til å være den største, og en av de svært få, restene av slikt materiale i hovedsteroidebeltet. Av denne grunn representerer asteroider som Lutetia ideelle mål for fremtidige prøveoppdrag. Vi kunne deretter studere i detalj opprinnelsen til de steinete planetene, inkludert vår jord.

Via European Southern Observatory