Selene kommer tilbake for å avle innen en kroppslengde fra fødestedet

Forskere har oppdaget at kvinnelige pelsseler i Antarktis har en uhyggelig evne til å komme tilbake til en kroppslengde fra der de ble født når det er tid for å avle.

Selv om de ikke klarer å komme så nær, føder flertallet av kvinner valper innen 12 meter fra hvor de selv ble født.

Bildekreditt: Liam Q

Dr. Joe Hoffman fra University of Bielefeld i Tyskland ledet studien. Han sa:

Det er som om de har et slags innebygd GPS-system. Eller det kan være at de bruker ledetråder, som lukt, som vi ikke kan måle. Det som er oppsiktsvekkende er at kolonien er uten prestasjoner, så det er imponerende at de finner veien tilbake.

Det som også er påfallende er at disse selene kan ha brukt opptil fem år på å mate hundrevis av kilometer ute på havet før de kom hjem.

Å vite mer om hvordan disse selene lever sine liv vil hjelpe forskere til å forstå hvordan bestander påvirker det skjøre lokale økosystemet i Sør-Georgia i det sørlige Atlanterhavet.

Rundt 97 prosent av verdens antarktiske pelsselbestand bor i Sør-Georgia. Befolkningen har blitt jaktet på nesten utryddelse på slutten av 1800-tallet og begynnelsen av 1900-tallet, og spratt tilbake fra bare 30 individer til millioner seler i dag.

Bildekreditt: Liam Q

Men med mellom tre og fem millioner seler som kommer i land for å avle hvert år, oppdager forskere at de eroderer gress og kan skade sjeldne planter. Hoffman sa:

Vi er også interessert i å finne ut hvordan variasjoner i klimaet påvirker disse selene. De er avhengige av krill, som igjen blir påvirket av værsystemer som El Nino.

Tidligere studier har avdekket at marine dyr som seler, sjøløver og hvalross har en tendens til å vende tilbake til fødselskoloniene for å avle. I en studie fant forskere at kvinnelige grå seler ved North Rona og Isle of May i Skottland valgte valpeplasser innenfor 100 meter fra der de ble født.

Og bare for noen få år siden oppdaget Hoffman og kollegene også at når selene har funnet et sted å ha valpene sine, er de bemerkelsesverdig tro mot det, og kommer tilbake innen få meter avlssteder de hadde brukt tidligere år. Hoffman forklarte:

Hvis både menn og kvinner kommer tilbake til de samme stedene år etter år, kan dette skape stabile nabolag og kan begrense konflikten i kolonien.

Hvorvidt kvinner kommer tilbake til fødestedene for å avle, var uklart inntil videre.

For å finne ut av det, analyserte Hoffman og Dr. Jaume Forcada fra British Antarctic Survey (BAS) bevegelsene til seler på en brosteinsstrand omtrent halvparten av størrelsen på en fotballbane på Bird Island i Sør-Georgia. Kolonien her er tett: rundt 600 kvinner og opptil 200 hanner kjemper vanligvis for plass.

For å gjøre dette merket forskerne 335 kvinnelige seler rett etter at de ble født, samtidig som de registrerte nøyaktig hvor de ble født. Taggene de brukte ligner de som veterinærer bruker på huskatter og hunder.

En måned senere monterte de også plastmerker på selenes vipper for å gjøre identifikasjonen lettere.

Noen år senere klarte forskerne å spore opp 38 av de 335 kvinnene de hadde merket. Forskerne brukte en forhøyet gangvegg som ble bygget av BAS-forskere for flere tiår siden for å registrere selenes bevegelser. Gangveien lar forskere registrere plasseringene til individuelle seler til nærmeste meter med minimal forstyrrelse.

I tillegg til å finne at kvinner foretrekker å avle nøyaktig der de ble født, fant Hoffman og Forcada at etter hvert som mødre ble mer erfarne, falt avstanden mellom avlsstedet og der det ble født. Hoffman sa:

Når kvinner blir mer erfarne, kan de komme tilbake til fødselsstedet.

Etter å ha etablert denne evnen, sier Hoffman at en av de neste tingene å finne ut er hvordan i all verden de klarer det.