Sophie Nowicki på svakt underliv av det vestantarktiske isbladet

[nggallery id = pine-glacier]

Forskere som studerer polar is, ser på Antarktis Pine Island Glacier nøye. Denne isbreen drenerer fra det vestantarktiske isarket - den største ismassen på jorden. De siste årene har Pine Island Glacier tappet isen i havet med en raskere hastighet. EarthSky snakket med Sophie Nowicki fra Goddard Space Flight Center i Greenbelt, Maryland om denne isbreen. Hun fortalte oss at forskere har kalt dette området for "svak underbelly" i det vestantarktiske isbladet.

Dr. Nowicki sa at det er en liten ishylle foran Pine Island Glacier, på sjøsiden, mot Amundsenhavet. Som en kork i en vinflaske har ishylla forhindret isbreen i å drenere rett ut i havet. Men ishylla har svekket seg. Det har blitt tynnere i noen tid. Det antas at relativt varmt havvann har skapt et utvidet hulrom under ishylla som nå strekker seg til et område på 1000 kvadratkilometer. Etter hvert som ishyllen som “korket” Pine Island Glacier har tynnet, har breen strømmet raskere ut i havet.

I tillegg mangler Pine Island Glacier en geologisk barriere for å stoppe en retrett av isen når den først har startet. Det er med andre ord ingen indikasjoner på en økning i høyden på landsiden av isbunnen. En slik stigning ville bidra til å stabilisere isbreen. Uten denne økningen kan det forventes at grunnstien - eller punktet der isbreen går fra land til sjø - vil trekke seg kontinuerlig. En slik retrett har faktisk blitt observert for Pine Island Glacier. Dr. Nowicki sa:

Når Pine Island Glacier slipper ut mer is i havet, vil havnivået stige. Og det kommer til å påvirke kystregionene over hele verden.

Pine Island Glacier beveger mye is. Satellittmålinger har vist at det har et større nettobidrag av is til sjøen enn noe annet isdreneringsbasseng i verden. I løpet av de siste årene, når isbreens hastighet på isstrømmen i havet har økt, har også Pine Island-breenes bidrag til havnivået økt.

Isstrømmer står for det meste av isen som smelter ned i havet fra det vestantarktiske isskjellet. Pine Island Glacier er en av de største av disse isstrømmene. Det er en bevegelig iselv som renner over det vestlige antarktiske isarket, som tapper masse fra det indre av kontinentet ned i havet. Pine Island Glacier - og en annen isbre, kalt Thwaites - drenerer sammen 20 prosent av det vestlige antarktiske isbladet.

Kan det vestantarktiske isbladet kollapse?

Store deler av West Antarctic Ice Sheet sitter på en seng som er under havoverflaten. Isplaten som helhet kan være ustabil og kan gå i oppløsning.

Som en helhet inneholder det vestantarktiske isisen et volum vann tilsvarer 57 meter global havnivåstigning. Det er ingen som antyder at hele det isantiske arktiske arket vil smelte og øke havnivået med det beløpet. Men mange forskere har antydet at det vestlige antarktiske isarket er ustabilt og delvis kan kollapse. Hvis det gjorde det, kunne det øke havnivået med flere meter.

Isbrytning fra ishyllen til Pine Island Glacier. (Fotokreditt: Tom Kellogg)

Forskere som Sophie Nowicki mener det er avgjørende å studere Pine Island Glacier og West Antarctic Ice Sheet der den flyter.

Disse forskerne mener at et varmende klima sterkt kan påvirke denne delen av verden. Samtidig vet de at de ikke helt forstår prosessene som isstrømmene i denne regionen drenerer isen til havet. Det gjenstår mange spørsmål, og forskere prøver å svare på dem.