Ultima Thule sett i detalj

Her er det mest detaljerte bildet så langt av Ultima Thule - et Kuiper Belt-objekt, omtrent 4 milliarder kilometer fra solen vår - via New Horizons. Romfartøyet fanget det klokken 05:01 UTC 1. januar 2019, bare 30 minutter før nærmeste innflyging, fra en rekkevidde på 28.000 miles (28.000 km). Bilde via NASA / Johns Hopkins / SwRI.

Forskere har nå gitt ut et mer detaljert bilde av Ultima Thule, Kuiper Belt-objektet som besøkes av romfartøyet New Horizons på nyttårsdag 2019. (Hvordan uttale Ultima Thule: UL-ti-ma THOO-lee.) Det er det fjerneste objektet ennå besøkt - og det eneste Kuiper Belt-objektet som ennå er sett - av et jordisk romfartøy. New Horizons tok bildene så nær som 27.000 mil (27.000 km) ved innflyging. De avslører Ultima Thule for å være en "binær kontakt", bestående av to tilkoblede sfærer. Helt til slutt er det nå kjent for denne lille verdenen å måle 31 kilometer lang, sa vitenskapsteamet. Teamet har kalt den større sfæren Ultima (19 km) og den mindre kulen Thule (14 kilometer).

Teamet sier at de to sfærene sannsynligvis ble med så tidlig som 99 prosent av veien tilbake til dannelsen av solsystemet, og kolliderte ikke raskere enn to biler i en fender-bender.

New Horizons feide forbi Ultima Thule i Kuiper Belt 1. januar 2019, klokka 06:33 UTC (12:33 am EST; oversett til din tidssone).

Beste nyttårsgaven noensinne! EarthSky månekalender for 2019

Signaler som bekreftet romfartøyet hadde overlevd møtet og hadde fylt sine digitale opptakere med vitenskapsdata om Ultima Thule nådde oppdragets operasjonssenter ved Johns Hopkins Applied Physics Laboratory i Laurel, Maryland nesten nøyaktig 10 timer senere, kl 14:29 UTC (10: 29.00 EST).

Det tok så lang tid før New Horizons sendte tilbake dataene fra dette fjerne objektet, omtrent fire milliarder miles fra solen vår.

Nye horisonter teammedlemmer avventer et signal fra New Horizons, på Mission Operations Center på Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory i Maryland, 1. januar 2019. Foto via NASA Flickr / Bill Ingalls.

New Horizons 'bane tok den rundt 300 kilometer fra Ultima Thule (som forresten offisielt er utpekt 2014 MU69). Beslutningen om å ta den veien - i stedet for en omgåelsesvei som ville ha presset den tre ganger lenger ut - ble tatt så sent som i midten av desember. Romforskere tok avgjørelsen først etter at observasjoner fra New Horizons selv avslørte ingen ringer, ingen små måner, ingen potensielle farer i Ultima Thules nærhet.

Likevel kunne ikke romfarlige være sikre på at romskipet ville overleve møtet. De så anspente til tider mens de ventet på ord fra romfartøyets forskjellige systemer. Så, én etter én, ble alle bekreftet som sunne og stemningen ble jublende.

New Horizons vil fortsette å laste ned bilder og andre data i dagene og månedene fremover, og fullføre returneringen av all vitenskapelig informasjon de neste 20 månedene.

New Horizons hovedetterforsker Alan Stern, sentrum, feirer med skolebarn i det øyeblikket romfartøyet ble planlagt for å nå sin nærmeste tilnærming til Kuiper Belt-objektet Ultima Thule, tirsdag 1. januar 2019 ved Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL) i Laurel, Maryland. Foto via NASA Flickr / Bill Ingalls.

Hovedetterforsker Alan Stern, fra Southwest Research Institute i Boulder, Colorado, sa:

New Horizons opptrådte som planlagt i dag, og gjennomførte den fjerneste utforskningen av noen verden i historien ... Dataene vi har sett ser fantastiske ut og lærer allerede om Ultima på nært hold. Herfra og ut blir dataene bare bedre og bedre!

Før møtet hadde forskere undret seg over lyset som ble reflektert fra Ultima Thule. Romfartøyet hadde tatt hundrevis av bilder for å måle Ultimas lysstyrke, men de nylige målingene så ut til å være i strid med en observasjon fra 2017, gjort når Ultima Thule dekket (okkultert) en stjerne sett fra jorden. I 2017, basert på okkultasjonsdataene, trodde forskere Ultima Thule kanskje ikke var en, men to kropper som kretser rundt hverandre. Hvis det ikke er to objekter der, sa vitenskapsteamet i 2017, kan dette lille Kuiper Belt-objektet ha en uttalt langstrakt form .

Og dens form er faktisk langstrakt. Flyby-data har allerede løst et av Ultimas mysterier, og viser at Kuiper Belt-objektet snurrer som en propell med aksen som peker omtrent mot New Horizons. Dette forklarer hvorfor lysstyrken ikke ser ut til å variere i tidligere bilder som ble tatt før Ultima ble løst.

Laget har fortsatt ikke bestemt Ultima Thules rotasjonsperiode.

Da vitenskapsdataene begynte sin første retur til Jorden, mislyktes misjonsteammedlemmer og ledelse i spenningen ved den første utforskningen av dette fjerne området i verdensrommet. Johns Hopkins Applied Physics Laboratory Director Ralph Semmel kommenterte:

New Horizons har et kjært sted i våre hjerter som en utrygg og vedvarende liten oppdagelsesreisende, i tillegg til en stor fotograf. Denne flybyen markerer en første for oss alle - APL, NASA, nasjonen og verden - og det er en stor ære for det dristige teamet av forskere og ingeniører som brakte oss til dette punktet.

Nå, nesten 13 år etter lanseringen av New Horizons, sier forskere romfartøyet vil fortsette sin leting etter Kuiper Belt til minst 2021. Teammedlemmer planlegger å foreslå mer Kuiper Belt-leting.

Dermed har nyttåret fått med seg et par forbløffende nye romrekorder. 31. desember flyttet NASAs OSIRIS-REx romfartøy med hell inn i bane rundt det minste romlegemet som ennå er nådd, en nærjorda-asteroide kalt Bennu. Bare timer senere, i de tidlige timene av nyttårsdag i følge klokker i Amerika, sendte romfartøyet New Horizons - også et NASA-fartøy, fra Jorden i 2006 og ble berømt i 2015 for sitt en gang-i-livet-møte med Pluto - laget historie igjen med det fjerneste romfartøymøtet ennå.

Venstre, en sammensatt av 2 uprosesserte bilder tatt via New Horizons og utgitt på nyttårsdag. Ultima Thule er 31 km lang og 19 km bred (over den større sfæren). Til høyre, en kunstners konsept av Ultima Thule som viser retningen på dens spinakse, indikert med pilene. Bilde via NASA / JHUAPL / SwRI; skisse med tillatelse fra James Tuttle Keane.

Sekvens av 3 ubehandlede bilder, mottatt 31. desember 2018, og tatt av LORRI-kameraet ombord i New Horizons med 70 og 85 minutters mellomrom, illustrerer rotasjonen av Ultima Thule. Bilde via NASA / JHUAPL / SwRI.

Poenglinjen: Siden møtet med Pluto i 2015, har New Horizons vært på vei utover. Den har nå overlevd et sveip forbi sitt neste mål, Ultima Thule, den fjerneste gjenstanden som besøkes av et romfartøy fra Jorden. Nye Horisonter-bilder av Ultima Thule avslører at det er en "binær kontakt", som ble opprettet når to små iskropper i det tidlige solsystemet satt sammen.

Via Johns Hopkins