Voyager 2 entrer mellomstasjonen

Mer enn 18 milliarder kilometer hjemmefra har Voyager 2 blitt den andre sonden som bryter gjennom heliopausen, en spenstig grense mellom solsystemet og resten av Galaxy.

Denne illustrasjonen viser plasseringen av NASAs Voyager 1 og Voyager 2 sonder, utenfor heliosfæren, en beskyttende boble laget av solen som strekker seg godt forbi Plutos bane.
NASA / JPL-Caltech

Vår innflytelse fra Sun strekker seg langt utover planetene. En jevn bris av ladede partikler kjent som solvinden blåser langt forbi Neptun helt til den gir plass til det interstellare plasmaet som fyller Galaxy. For noen forskere markerer den grensen, kjent som heliopausen, skillelinjen mellom solens territorium og det interstellare rommet.

Nå har romfartøyet Voyager 2 blitt den andre ambassadøren fra Jorden som krysser den grensen, kunngjorde misjonsforskere 10. desember på et møte i American Geophysical Union i Washington, DC.

Voyager 2 får nå en førstehåndsvisning av det lokale galaktiske nabolaget, sa Georgia Denolfo (NASA).

Voyager 2 passerte heliopausen 5. november, da en plasmadetektor ombord i romfartøyet registrerte en kraftig nedgang i solvindens hastighet. Vi r ikke se solvinden lenger, sa John Richardson (MIT), hovedetterforsker for Voyager s plasmaeksperiment. Det betyr at vi må være i det interstellare mediet.

Omtrent på samme tid som solvinden forsvant, så Voyager 2 også en skarp opptur i kosmiske stråler høyhastighets atompartikler som suser rundt Galaxy - i tillegg til en økning i det magnetiske omgivelsesfeltet. Denne sammenfallen av hendelser ga misjonsforskere tillit til at sonden endelig hadde brutt ut av heliosfæren, en boble av rommet som omgir solen der solvinden regjerer høyest.

Denne animasjonen viser endringene i galaktiske kosmiske stråler og solvindpartikler oppdaget av Voyager 2 da den krysset heliopausen.
NASA / JPL-Caltech

Dette markerer andre gang et romfartøy har krysset denne terskelen. I 2012 krysset Voyager 1 heliopausen, selv om plasmadetektoren hadde sluttet å virke tilbake i 1980. Med Voyager 2 som nå ble sammen med tvillingen sin i det interstellare rom, vil forskere kunne få de første direkte målingene av den ioniserte gassen som driver mellom stjernene og vil ha et nytt sett med øynene på strømmen av kosmiske stråler som påvirker solsystemet - målinger som bare kan oppnås utenfor heliosfæren.

"Heliosfæren fungerer som et kraftfelt, " forklarte Denolfo. Det blokkerer mange (men ikke alle) galaktiske kosmiske stråler fra å nå Jorden. Disse zippy-partiklene, som surrer gjennom rommet med nesten lysets hastighet, antas å sprenge ut av supernovaer, stellare eksplosjoner som har bidratt til å forme området i rommet som omgir solsystemet. "Galaktiske kosmiske stråler fungerer som små budbringere fra vårt lokale galaktiske nabolag, " sa Denolfo.

Denne siste milepælen er bare en av mange i de lagrede fire tiår-pluss-reisene til disse to romfartøyene. Voyagers 1 og 2 lanserte 16 dagers mellomrom i 1977 og la ut på en storslått turne i det ytre solsystemet. Begge sonder prøvde kort besøk av Jupiter og Saturn. Voyager 1 fortsatte mot interstellar rom mens Voyager 2 beveget seg bort til Uranus og Neptun, og ble det første og eneste romfartøyet som flyr av de to isgigantene.

Nå er mer enn 18 milliarder kilometer hjemmefra, og Voyager 2 legger omtrent 1, 3 millioner kilometer mellom seg selv og Jorden hver dag. På den avstanden krever radiosignaler som kjører med lysets hastighet over 16 timer for å komme tilbake til Jorden. Voyager 1 er lenger ute, nesten 22 milliarder kilometer unna. Om cirka 300 år skulle Voyagers møte den indre kanten av Oort Cloud - et skall med isete rusk som omslutter solsystemet som så ofte sender en komet vår vei - og kunne passere utover det i ytterligere 30 000 år.

Probene vil gå tom for strøm i god tid før, men de bør fortsatt ha noen gode år igjen i seg. "Begge romfartøyene er veldig sunne, hvis du ser på dem som pensjonister, " sa Voyager prosjektmedarbeider Suzanne Dodd (JPL). De største bekymringene akkurat nå er elektrisk kraft og varme, som begge er nødvendige for å holde instrumentene i arbeid. Spesielt er temperaturen på Voyager 2 bare sky for 4 grader celsius, sa hun, som ligger nær frysepunktet for hydrazin som er nødvendig for å betjene thrusterne.

I de kommende årene vil forskere måtte bestemme hvilke instrumenter som skal slås av og når. "Vi forventer å operere i ytterligere 5 til 10 år, " sa Dodd. "Mitt eget personlige mål ville være å få disse romfartøyene til å vare i 50 år."