Vandrende kvinner gir stikker glippen

De heftige kampene om spissete stag er kanskje de mest kjente symbolene på hanner som konkurrerer om hunner i dyreriket. Men det viser seg at stags ikke har ting helt på sin måte.

Fotokreditt: paulmcdee

Det kan hende at de setter livene sine på linje for å få tak i sitt eget eksklusive 'harem' av hunner, men disse kvinnene behøver ikke nødvendigvis å bli satt.

Faktisk vandrer de ofte av og parer seg med en annen frier, ifølge en ny rapport i Behavioral Ecology av forskere fra University of Edinburgh og Cambridge og fra James Hutton Institute.

En langvarig studie av hjortene til Isle of Rum viser at 43 prosent av kvinnene flytter til et nytt harem i løpet av deres korte fruktbarhetsperiode, og 64 prosent av dem har reist en betydelig avstand for å gjøre det - noen like mye som fire kilometer.

Fotokreditt: Peter Trimming

Cirka 45 prosent av disse såkalte "rututfluktene" ender med at hunnen blir impregnert av hannen til hvis harem hun har flyttet. Disse rusler ikke bare for moro skyld; turene deres har viktige konsekvenser som mennene får overføre genene sine på. Dr. Katie Stopher ved University of Edinburgh er hovedforfatter av papiret. Hun sa:

Det var veldig overraskende da vi innså hvor vanlig denne oppførselen er - vi antok at det bare var noen få kvinner som foretok utflukter, men det viser seg at det er nesten halvparten av dem. Og de beveger seg veldig store avstander - resten av tiden holder de seg tett til hjemmekategoriene, så det er veldig uvanlig å finne noen av dem fire kilometer unna.

Likevel er forskerne fremdeles ikke sikre på hvorfor kvinnene gjør dette. Analysen deres viser at de ikke ser ut til å reise for å parre seg med en foretrukket mann. Det er ikke mer sannsynlig at de vil flytte sammen med eldre menn, eller med hanner med større harems, eller til og med menn som er mindre nært knyttet til dem - hvis bevisene hadde støttet det, kunne den sistnevnte hypotesen antydet at ekskursjonene var innsats for å unngå risiko for innavl.

Stopher sier at det er behov for mer forskning for å finne ut nøyaktig hva kvinnene får ut av denne oppførselen - det å koste lange langrennskostnader koster mye energi, så antagelig får kvinnene noen fordeler, eller de ville ikke gjort det. Det faktum at de bare drar på disse utfluktene i løpet av de korte parringene med parringsmuligheter, tyder sterkt på at de er koblet til parring, og ikke mat, miljøforhold eller andre mer generelle faktorer.

Hun antyder at to mulige ideer er at de vandrende kvinnene reagerer på overdreven trakassering i sin opprinnelige gruppe og leter etter en mann som kan gi bedre beskyttelse mot uønskede fremskritt, eller for en mann de har paret seg med tidligere år.

Den første muligheten antyder at kvinner ville ha større sannsynlighet for å flytte inn i harems av større hanner med mer imponerende gevir, siden disse funksjonene hjelper menn til å vinne kamper og dermed forbedre sjansene for å forsvare hunnene mot imponerende rivaler. Disse mennene vil sannsynligvis også ha større harems, men hvis denne hypotesen var sann, kan man forvente at studien skulle vise at kvinner sannsynligvis vil flytte til så større grupper, som det ikke gjorde.

Den andre muligheten reiser også ytterligere spørsmål - hvorfor vil en kvinne ville parre seg gjentatte ganger med den samme hannen hvis han ikke er et mer imponerende eksemplar på noen merkbar måte?

Utfluktene varer bare i den 24 timers estrusperioden de er fruktbare. En hjort kan prøve å stoppe et medlem av hans harem som streifer i løpet av denne perioden, men han kan ikke stoppe henne hvis hun er bestemt - og i alle fall vil hun ofte vente til han kjemper mot en rival og glir bort mens han er distrahert.

Studien er basert på data samlet over 34 år med tett overvåking av den ville rådyrene som lever på Isle of Rum, utenfor Skottlands vestkyst. Hjorten blir ikke avlivet innenfor studieområdet, men er ellers identiske med hjort på fastlandet, så antagelig skjer denne typen ting over hele Storbritannia.

Denne forskningen vil bidra til å belyse kompleksitetene i dyrenes parringsatferd, og av de noen ganger motsatte strategiene menn og kvinner tar i bruk for å få overtaket.