Ville du trodd Great Moon Hoax?

Innbyggerne i månen (Vespertilio-homo eller flaggermus-menn), via Wikimedia Commons.

25. august 1835. På denne datoen publiserte en avis i New York, The Sun, den første artikkelen i det som kom til å bli kalt The Great Moon Hoax. Det var en serie på seks artikler som påsto oppdagelsen av livet på månen - inkludert flaggermusmenn og enhjørninger - angivelig laget av den berømte astronomen Sir John Herschel mens han var på tur til Kapp det gode håp i Sør-Afrika. Richard Adams Locke, som er reporter for The Sun, sies å ha skrevet artikkelen, selv om han aldri offentlig har innrømmet det.

I følge artiklene var en Dr. Andrew Grant, Herschels (fiktive) følgesvenn, forfatteren. Artiklene refererte også til Edinburgh Journal of Science, som hadde vært ute av drift i noen år. Forfatterne og kilden fikk artiklene til å virke troverdige for de fleste lesere.

Artiklene ble trykt på nytt i papirer i hele Europa.

Den første artikkelen beskrev blant annet et superkraftig teleskop bygget av Herschel.

Vekten av denne dyre linsen var 14.826 pund [6.700 kilogram] eller nesten syv tonn etter å ha blitt polert; og den estimerte forstørrelseseffekten 42.000 ganger. Det ble derfor antatt å være i stand til å representere gjenstander i vår månesatellitt med litt over 46 cm i diameter, forutsatt at dets brennstoffbilde av dem kunne gjengis tydelig ved transfusjon av artikkellys.

Det enorme teleskopet skulle visstnok tillate Herschel å gjøre sine fantastiske oppdagelser. En av artiklene sa for eksempel:

Det var en av de adelige dalene ved foten av dette fjellet at vi fant den meget overlegne arten av Vespertilio-homo (flaggermusmenn) ... De var av uendelig større personlig skjønnhet, og syntes i våre øyne knapt mindre herlige enn den generelle representasjoner av engler fra de mer fantasifulle malerskoler.

Flaggermus-kvinner og flaggermus-menn (under tre) og bipedale bevere (til høyre).

Fra den aller første artikkelen kan vaksne lesere ha gjettet at det var en bløt. To forskere fra Yale sies å ha forsøkt å finne Edinburgh Journal of Science i Yales bibliotek. Et mislykket søk førte dem til å reise helt til The Suns kontor i New York, hvor de ble fortalt at den originale journalartikkelen fremdeles var på skriverne.

Her er alle seks delene av Great Moon Hoax

Den andre artikkelen beskrev mange andre fascinerende månefunn som vakre basaltiske formasjoner, klipper, store hav og måneskoger. Den beskrev også mange dyr, ett som ligner på en bison, og et annet som lignet en geit:

Det neste dyret som ble oppfattet, ville bli klassifisert på jorden som et monster. Den hadde en blåaktig blyfarge, omtrent på størrelse med en geit, med et hode og skjegg som ham, og et enkelt horn, litt skrått fremover fra vinkelrett. Hunnen var fatty av horn og skjegg, men hadde en mye lengre hale. Det var storslått, og florerte hovedsakelig på de acclivitøse vinduene i skogen. I eleganse av symmetri konkurrerte det med antilopen, og som ham virket det en smidig, sprettisk skapning, løpende med stor fart, og springet fra det grønne torvet med alle de uforsvarlige inntrykkene av et ungt lam eller kattunge. Denne vakre skapningen ga oss den mest utsøkte underholdningen.

Det var i den siste av serien på seks artikler at eksistensen av Vespertilio-homo eller bat-men ble avslørt.

Sir John Herschel aksepterte først historien med en sans for humor og sa:

Det er synd at mine virkelige funn her ikke vil være så spennende.

Forfatteren må ha undervurdert troverdigheten til folket, siden nyhetene spredte seg veldig raskt. Herschel begynte å motta mye korrespondanse angående sine "funn" og til slutt var ikke så lystig over det:

Jeg har blitt plaget av alle hold med den latterlige skvetten rundt månen - på engelsk, fransk, italiensk og tysk!

The Sun, som hadde begynt å publisere bare to år tidligere, hadde en grunn til å publisere Great Moon Hoax. Det økte papirets popularitet dramatisk.

Forfatteren syntes da å ha forsøkt å satirisere en forsker og science fiction forfatter for dagen, Thomas Dick, som blandet faktum med fiksjon i romanene sine.

The Great Moon Hoax viste hvor godtroende mennesker kan være. Det kan fortsatt tjene som en påminnelse om at ikke alt vi leser er sant, selv om forfatterne - uansett hva de måtte være - legger til orde på vitenskapens språk for å fremstå som troverdige.

Vespertilio-homo, månens flaggermus. Bilde via Wikimedia Commons, New York Public Library.

Hovedpoeng: 25. august 1835 ble den første av de seks Great Moon Hoax-artiklene publisert. Den beskrev oppsiktsvekkende funn av den berømte astronomen John Herschel, som visstnok observerte livet på månen.